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Alexa工具条的DNA


正所谓“树大招风”,随着Alexa在中国受到越来越多的人关注时,其权威性和公正性渐渐受到质疑,Alexa作弊不可避免的被推到了风口浪尖。要想彻底搞清楚Alexa排名是否可信,必须从技术上对Alexa的全球网站流量监测进行全面的解剖,当然,Alexa从来没有公布自己的技术细节,有记者决定“以彼之道,还施彼身”,既然Alexa声称其数据来源就是那个工具条,于是决定首先从破解工具条入手。

       受记者委托,圈内著名的Web技术专家小林,用了近一个晚上的时间,对Alexa工具条及其向Alexa返回的数据进行了细致的分析,得出了很多宝贵的第一手资料。多年前对Alexa就做过研究的小林认为,最近的这次分析揭示了一些Alexa更隐秘的技术细节。


  小林告诉记者,现在最新版本的Alexa工具条的运作机理与以往没有太大的改变,每当用户以装有Alexa工具条的IE浏览器打开新页面时,Alexa的一台服务器(data.alexa.com)都会收到加密的数据包,这个数据包中的核心信息就是十几个参数,这些参数包括当前网页地址、页面打开时间、用户端显示分辨率、Alexa工具条版本号、该用户是否为“亚马逊”的用户等,其中有一个重要的隐含参数,经小林分析,认为是Alexa为每个已安装的工具条自动生成的ID号码,这个号码应该是全球惟一的。Alexa可以通过这个ID对每个反馈数据包的发出者进行惟一标识,这是解决PV重复计算问题和防止同一用户多次刷新作弊的一个重要手段。


  小林告诉记者,从目前研究的结果来看,任何一个汇编高手都可以很容易地掌握Alexa工具条返回的数据包中的秘密,如果这个人同时也是一个网络编程高手,那么要针对Alexa作弊就比较容易了。从记者后来对一位上海的Alexa作弊高手的采访来看,小林的分析完全正确。该作弊者正是一位资深的Web开发工程师,其采用的手段与小林的分析也基本吻合——编写一个Alexa工具条返回码生成器,批量产生Alexa能够辨识的代码串,然后用虚拟多用户的方式发回data.alexa.com,这样就可以欺骗Alexa的服务器,让它误以为这些数据是不同用户发来的


  小林认为,这种以编程方式模拟多用户访问的作弊方式的实现,最重要的环节就在于对那个Alexa用来惟一标识用户身份的ID号的生成算法的破解,这需要对足够多的Alexa工具条进行嗅探,抓取其数据包进行定量的算法分析。但小林同时也指出,这些工作对于一个编程高手来说,确实不算什么,只是最终作弊的实现仍需要模拟一个足够快的ID号生成程序,这可能会比较困难,不过据小林估计,国内能做这些事情的人不在少数,只是互联网这个圈子里的高手们很少去做罢了。


  从以上的技术分析来看,Alexa的服务器每天所做的工作就是不断接收全球用户传回的数据包,提取其中的那十几个参数并写入专门的数据库,然后在某个特定时间对当天收集到的这些数据进行分析计算,并以新的计算结果去更新当日的网站排名。据记者观察,这个数据库的分析结果至少会保存三年之久,因为在Alexa网站上对每个网站的Rank排名变化趋势图最多能提供三年来的数据变化。


  在破解了工具条的DNA之后,记者还与一些朋友探讨了Alexa工具条在全球的分布情况。按照Alexa的说法,工具条是它惟一的信息获取来源,那么工具条在全球用户中的分布也就成了另一个可以影响Alexa排名的重要因素。如果工具条真的是Alexa数据的惟一来源,可以想象,当中国网民都没有安装Alexa工具条的时候,sina·sohu这样的门户网站恐怕在Alexa排名中都见不到影子,可事实却是,sina和sohu的排名就已经紧随Google,这似乎说明了Alexa工具条已经在中国具备了较高的普及率,否则,新浪、搜狐以及紧随其后的占领了Alexa全球500强中近1/3份额的中国网站就都有作弊的嫌疑。


       另一名网站流量分析专家CZ在www.tong123.com上为多达2000家国内各类网站提供长期的流量监测与统计分析服务。CZ的流量分析与Alexa的不同,Alexa不在被监测的网站上做任何事,而tong123.com对网站进行页面内嵌方式的第三方流量统计。受记者委托,CZ临时在其数据采样分析器里加入了对Alexa工具条的监测。经过一周的数据统计,CZ得出的结论是:访问www.tong123.com系统监测的2000家网站的所有用户中,Alexa工具条的安装率在1.5%左右。他随后对这一结果的补充说明,他认为,由于tong123的系统采用累计平均值的计算方法,Alexa工具条的实际安装比例应该比现在得到的数据更高,因为这个监测项刚加进去不久。


        由于tong123.com的监测范围是2000家各类网站,基本上排除了由于监测对象较少可能造成的用户选择倾向性,其可信度比较高。即使以1.5%这个被低估的安装率来衡量Alexa在国内用户中的影响,也已经十分惊人了,若国内互联网用户以总数9000万计算,则其中安装了Alexa工具条的用户可能已超过130万。按照Alexa声称的1000万左右的工具条全球下载总量来看,中国网民对Alexa的热衷似乎显得更为突出,这或许也可以作为国内网站今年在Alexa排行榜中整体排名提高的一个解释。


  既然工具条的分布会从很大程度上影响Alexa的监测结果,那么Alexa的排行榜就可能出现很大的地域相关性,如果确实如此,Alexa的权威性就真值得怀疑了。可事情远没有这么简单,在Alexa网站上,记者看到全球网站前10万名排行榜的报价是499美元,显然,在大洋彼岸,还是有人认可Alexa的排名数据,甚至会花钱去买那个排行数据的。