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探秘Google X实验室:搜索巨头的“登月工厂”

谷歌智能眼镜Google Glass是Google X实验室最著名的发明之一


谷歌智能眼镜Google Glass是Google X实验室最著名的发明之一



  导语:自动驾驶汽车、Google Glass智能眼镜,这些颇具科幻色彩的科技产品都产自谷歌的Google X实验室。国外媒体周四撰文,揭开了谷歌这一神秘机构的面纱。


  以下为文章全文:


  今年2月,Google X实验室总监阿斯特罗•泰勒(Atro Teller)找到谷歌CEO拉里•佩奇(Larry Page),希望他能批准一桩看似不可思议的并购。


  泰勒建议谷歌收购Makani Power,这是一家开发风力涡轮机的创业公司,他们的产品可以安装到无人固定翼飞机上,然后像风筝一样“放飞”到天上,通过电缆将风能输送回地面。泰勒对佩奇说,这家创业公司很有前景,他还不无自豪地补充道,该公司的原型产品在最近的所有测试中都完好无损。


  佩奇批准了。截至发稿,该交易仍正在进行当中,但价格依然不详。不过,佩奇还有一个要求。“他说我们会为这个项目划拨预算,并配置人员。”泰勒说,“但我们必须确保在近期至少坠毁五台这样的设备。”


  “科幻”技术


  一直以来,Google X都十分神秘,这里汇集了博学的工程师和科学家。在他们看来,Google X就像是这家搜索巨头的“登月工厂”。然而,这些成功率只有百万分之一的科研项目,却需要巨额的资金、坚定的信念,和打破常规的意愿。


  尽管如此,Google X已经推出了多个闻名世界的项目,谷歌无人驾驶汽车和谷歌眼镜都诞生在这里。但其中最了不起的,恐怕还是这个团队本身:利用Google X项目,谷歌的所作所为早已超出了传统意义上的企业范畴。


  该实验室并不看重短期的股东利益,而是着眼于颇具科幻色彩的尖端技术。“Google X有意识地着眼于谷歌在正常情况下不会做的事情。”Google X“快速评估员”理查德•德瓦尔(Richard DeVaul)说,“他们把火箭发射台建在离零部件工厂很远的地方。所以,如果火箭爆炸,希望不会给核心业务带来太大冲击。”


  自从2010年创立以来,谷歌一直努力让Google X避开公众视野。最近一个月,《商业周刊》与Google X的管理者和项目领导者展开了沟通。他们不仅拥有丰富的资源,而且不会像其他胎死腹中的企业研究项目一样受到各种制约。“但凡是人类面临的重大问题,我们都会研究,看看我们能否找到解决方案。”泰勒说。


  Google X希望继承多家经典实验室的精神,例如,发明了首颗原子弹的“曼哈顿计划”和破解德军密码并诞生了现代密码学的“布莱切利公园”。战后,这些项目的精神在一些企业实验室中发扬光大:AT&T的贝尔实验室和施乐的帕罗奥尔托研究中心(PARC)都已经成为“突破”的代名词,催生了晶体管和PC等一系列创新。


  但这都是上个世纪的事情了。美国航空航天局(NASA)的预算自1990年以来已经削减了11%。企业也都减少了基础研究的投入,转而直接收购创业公司来实现创新。“很多研究都已经不再推进,这令人十分震惊。我们根本不理解中国为什么能这么快追赶上来。我觉得我们是一个极度自满的国家。”


  园区探秘


  Google X距离谷歌主园区大约半英里,两栋两层高的办公楼用红砖砌成,外表看起来很普通。前面有一个喷泉,还停了很多公司发的自行车,方便员工前往主园区。


  在其中一栋楼内,会议室的窗户都用毛玻璃制成。大厅里停着一辆具备无人驾驶功能的赛车。这辆车其实已经不能开了,它放在那里只是为了开个愚人节的玩笑。


  走廊里的一些白板上画满了各种图释,阐述了几代人的一个宏伟梦想:太空电梯。很多媒体都猜测,Google X正在开发这样一个精巧的装置——这需要使用巨大的电缆,将地球与轨道空间平台连接起来。Google X并没有开发这个项目,但员工们都很喜欢这个概念。


  坐在谷歌无人驾驶汽车的乘客座上,是对你信心的一次巨大考验。这辆白色的雷克萨斯RX 450h顶部配备一台价值6.5万美元的激光测距仪,正在以55英里的时速在硅谷拥挤的101公路上巡航。碰巧,一辆谷歌班车从旁边经过。当RX 450h灵巧地避让时,该项目负责人克里斯•厄姆森(Chris Urmson)满脸镇定。


  “谷歌相信我们,还允许我们做一些在学术机构中根本不可能做的事情。”他说。厄姆森曾经在卡内基梅隆大学担任助理研究教授,他说这话时,双手十分放松地搭在膝盖上。谷歌联合创始人佩奇和谢尔盖•布林(Sergey Brin)“认为渐进式地改进还不够好。成功的标准是:我们能否把这些推向世界,并做一些大胆的事情。”


  身为谷歌特殊项目的负责人,布林去年预计,该公司的无人驾驶汽车将在5年内上市。厄姆森显得有些激动,他认为这个截止日期“令人兴奋”,他还披露了自己的目标。“我有一个9岁的儿子,他还有7年就可以考驾照。”他说,“所以我得比他快一些。”


  项目溯源


  如果不是为了开发无人驾驶汽车,Google X或许根本不会诞生。这个实验室的起源可以追溯到2005年,彼时,佩奇在Darpa Grand Challenge挑战赛上第一次见到斯坦福大学计算机科学家塞巴斯蒂安•特伦(Sebastian Thrun)。


  比赛是在莫哈韦沙漠里进行的,参赛团队的目标是让自己的无人驾驶汽车穿越7英里的障碍路段。他们二人对人工智能和机器人的前景有着相同的信仰,所以一见如故。两年后,佩奇说服特伦和他的几名学生帮助谷歌开发了街景地图项目。


  特伦早已厌倦了学术界的生活,教授们整天只是为了发表论文,没有多少人想着开发产品。于是,他2009年在谷歌启动了无人驾驶汽车项目。佩奇和布林给他定了一个目标:开发一辆能在加州的公共高速公路和蜿蜒的城市街道上完美行驶1000英里的汽车。


  特伦和他的团队虽然只有十几人,但仅用15个月就实现了目标。他们的汽车成功驶过了洛杉矶和硅谷拥挤的街道,甚至连没有GPS信号的旧金山-奥克兰海湾大桥都能轻松穿越。


  开发进度超出了他们的预期。特伦、布林和佩奇开始讨论将该项目扩大成一个完整的实验室。对佩奇和布林来说,这既可以满足他们长期以来对搜索之外的其他技术的兴趣,还可以留住特伦这样难得的人才。


  “塞巴斯蒂安不只是伟大的科学家,还能将理论变成现实。这种能力深深打动了谷歌的两位创始人。从某种程度上讲,Google X的创立就是为了给无人驾驶汽车找个‘家’,也是为了留住塞巴斯蒂安。”泰勒说。他曾经是特伦的学生和朋友,在加盟Google X前任职于对冲基金公司Cerebellum Capital。


  特伦一直都想建立这样一个企业实验室,让一心一意搞理论研究的人能有真正的用武之地。他想把重点放在至少存在商业可行性的项目上,让人才随着项目的进展参与和退出。特伦说,他曾经想把这个新部门命名为“谷歌研究院”,但这个名字显得有些老气横秋,而这恰恰是他一直以来极力避免的。他说,Google X是一个占位符,是一个变量,等着以后补上。


  布林很早就表示,这个新的实验室将主要着眼于硬件工程师。该公司董事会2010年1月为Google X提供了资金。谷歌并未披露该实验室的具体预算,但该公司2012年的研发费用为68亿美元,较2010年增长79%。


  谷歌眼镜是Google X的第二个项目。华盛顿大学电气工程教授巴巴克•帕韦兹(Babak Parviz)当时正在开发穿戴式电脑。他在一篇论文中称,可以开发一种内置电子元件的隐形眼镜,从而将图像投影到佩戴者的眼睛上。


  这引起了布林和佩奇的关注。将无人驾驶汽车和穿戴式电脑合并到特伦的新实验室里,似乎非常合适。谷歌眼镜的首款原型产品是一个重达10磅的头戴式显示屏,而且还要通过很多线缆与戴在用户腰带上的一个盒子相连。


  最新的谷歌眼镜几乎与普通眼镜的重量相同,但推广的过程中却较为谨慎。这款产品目前只面向开发者推出,售价1500美元。它在用户的右眼上方内置了一个高清显示屏,而且可以拍摄照片和视频,并显示电子邮件。


  批评者认为谷歌眼镜有点笨拙,他们把它称作是“戴在脸上的摄位车”。更重要的是,这款产品有可能变身为秘密监视器。帕韦兹希望人们能把谷歌眼镜放到Google X的背景里来看待:它的目标是让人们能够迅速而没有障碍地获取知识,从而“彻底改变知识的意义”。

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