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微软在平板电脑市场打持久战

  在Surface Pro上市仅仅7个月后,微软便迫不及待地于9月23日发布了该款平板电脑的第二代产品。

  相比于首代Surface推出时的意气风发,这一次微软低调了不少。有知情者称,微软在YouTube上播放的广告视频只有30秒,简明扼要地展示了Surface 2所有特性。

  与前代相同,Surface 2也包含了采用Windows 8.1系统的Pro 2和Windows 8.1 RT系统的RT 2两款产品。根据微软的介绍,Surface 2在设计方面更为轻薄,并针对上一代产品中的一些主要缺陷做了大幅改进。该产品将于10月22日正式上市,11月初登陆中国内地。不过,它们的售价则依然不便宜,RT 2的起售价为449美元,Pro 2更高达899美元。

  由于微软第一代Surface的市场反响不佳,不少业内人士仍不太十分看好Surface 2的前景。美国IT网站CNET就发表评论文章称,Surface 2修正了第一代产品所有令用户不满的问题,但或许仍然不足以克服形象问题。此外,该产品依然故我的高定价也可能继续让消费者望而却步。

  有分析认为,只是超越自我无助于Surface 2打破平板电脑市场的局面,而在刚刚过去的9月,许多厂商也都推出了自己的新款平板电脑。亚马逊新一代Kindle Fire的发布时间仅比Surface晚了两天,该产品被命名为Kindle Fire HDX,有7寸和8.9寸两个型号,搭载基于Android深度定制的Fire OS 3.0系统。相比于上一代HD,HDX不但在造型上有了很大的改观,产品性能更提高了3倍以上,起售价也仅为229美元。

  在今年9月初的柏林IFA上,三星电子也发布了2014版的Note 10.1平板电脑。本刊记者从三星方面了解到,该产品的像素密度达到299ppi,还能与三星同期推出的智能手表Galaxy Gear连接。而刚在秋季发布会上凭借“土豪金”iPhone 5S和换彩风格的iPhone 5C出尽风头的苹果,也极有可能在10月发布新一代iPad。

  一大堆新平板电脑密集上市,有望使今年秋季的平板电脑市场掀起一场空前的大战。在众多对手的围攻下,Surface 2能有怎样的市场表现呢?

  信心依旧

  在去年年底推出自有品牌平板电脑Surface时,微软是怀着极大的信心与期待的,希望借此将自己在PC的优势延伸到平板领域,甚至最好能够挑战iPad的主导地位。然而,此后Surface的市场表现却无法让微软感到满意。

  根据IDC的调查数据,今年上半年,Surface的总销量只有120万台,市场份额不到2%,合计销售收入8.5亿美元,但却付出了8.9亿美元宣传费用和9亿美元库存资产减值的代价,代价不可谓不大;相比之下,iPad仅今年第一季度就卖出了1950万台,为苹果贡献了250亿美元的营收。

  对一般公司而言,这种既烧钱又失败的产品早已没有继续支撑下去的理由,但微软并不打算放弃。Surface 2的上市也让微软意识到要在平板领域打持久战。

  事实上,微软从来不是一家浅尝辄止的公司。在过去的10年中,这家公司遭遇过不少产品上市即被看衰的状况,例如Xbox游戏机系列和搜索引擎Bing。国外分析师指出,对微软来说,失败并不可怕。

  然而,微软对Surface的坚持还有着更深层的原因。

  在PC当道的时代,微软依靠Windows和Office两大“神器”确立了行业领导地位,在浏览器市场上打败了网景;在媒体播放器市场上又令Real Network俯首称臣,微软并以此获得了丰厚的收入。但随着移动互联网的发展,PC市场急剧萎缩,系统软件控制一切的模式变得难以为继。

  虽然Windows和Office这两棵摇钱树目前仍能保证微软的盈利,但局面在变坏,也正是这种危机感迫使微软要抢占平板电脑和智能手机市场。

  微软公司CEO史蒂夫·鲍尔默在退休之前给微软定下了转型“设备与服务公司”的战略,并以72亿美元收购了诺基亚,使自己在智能手机市场有了一个稳固的阵地,可以安心地维护和推广它的Windows Phone。但在平板电脑市场,微软一直缺乏可靠的合作伙伴,OEM厂商大都选择与谷歌Android合作,采用Windows系统的移动设备数量有限,在“小伙伴们”都不给力的情况下,微软只能自己上阵,力图把厂商们重新拉进Windows阵营。

  不过,由于Surface RT的表现不尽如人意,反而令三星、HTC等厂商放弃了原有的跟随计划,这让微软迫切地想要挽回败局,用一款新的产品来说服厂商,推出Surface 2也是顺理成章的事。

  销量只是次要

  不论苹果还是谷歌,二者都将平板产品定位于消费电子设备,依靠完善的APP生态圈给用户提供丰富的娱乐功能,这两家公司的应用商店都已拥有数百亿的下载量,在这一方面,微软无法与之抗衡。

  为了能在平板市场取得突破,Surface从一开始就主打娱乐与工作兼顾这一特色。微软的思路很明确:平板电脑主要用来娱乐,而人们外出时不会想要同时带着平板和笔记本,一款能将两者合二为一的设备必定会大受欢迎。

  吸取了第一代Surface的种种不足后,微软对升级版的产品性能进行了提升:Surface RT 2采用了Nvidia的Tegra 4四核芯片,Pro 2则引入了传统合作伙伴英特尔最新的Haswell酷睿i5处理器,将产品性能提升了20%,而此前最为人诟病电池续航时间则大幅提升了75%。如果加上最新的Power Cover键盘,Surface Pro 2可以实现像苹果Macbook Air那样的全天续航能力。在微软看来,只要Surface 2能真正实现办公和娱乐的结合,并且做到便携和全性能,就完全有能力赢得市场,毕竟大多数消费者都是Windows的用户。

  然而,Surface 2仍旧有些偏高的价格却是它的一个弱项。最低449美元的RT 2和iPad价格相当,最低899美元的Pro 2则接近Mac Air的价格,甚至Power Cover也卖200美元。在消费者看来,好像实在没有什么理由放弃成熟的苹果而改选还不熟悉的Surface,尽管有不少人对于第一代Pro的性能相当认可,却还是由于价格过高而放弃。

  微软当然明白这一点。降价能够提升销量,但降价也会打击其他硬件厂商的盈利空间,影响微软平板的整体生态,对微软来说,这是个两难的选择。

  但从某种意义上说,Surface的销量对微软并不那么重要。按照鲍尔默的说法,Surface的功能就刺激了OEM厂商,让它们有动力去改变。而微软的高定价也给惠普、华硕等厂商在推出Windows 8平板电脑时留下了足够的盈利空间。

  作为全球最大的软件公司,微软的理念决定了它不会像苹果那样靠卖设备来赚得盆满钵满,而Surface 2的终极使命还是打造一个Windows 8平板的生态圈。因此,不论付出多少代价,只要这个使命还没完成,微软就不会放弃对Surface的投入。

  如今,微软手中又多了诺基亚这张牌,它可以在智能手机市场步步为营;而Surface则是微软在平板市场的桥头堡,引领着合作伙伴稳步把Windows平板系统建设起来。一旦这款产品发展成熟,实现了微软对它的期盼,谁又能断言它不会像当年Xbox逆袭PlayStation那样,在未来某天给iPad致命的一击呢?

  还值得一提的是,截至今年6月30日,微软有着490亿美元的雄厚现金储备,这使得微软在迎接Surface成功的时间上,等得起。

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