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新一轮太空竞赛拉开序幕:这次是贝索斯和马斯克

新一轮太空竞赛拉开序幕:这次是贝索斯和马斯克

贝索斯在火箭成功着陆后庆祝

  北京时间11月25日消息,据彭博社报道,过去15年来,杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)旗下的“蓝色起源”(Blue
Origin)公司一直都是航天行业一个巨大的谜。这家由亚马逊CEO贝索斯创立的公司,以其背后富甲一方的支持者,和间或上传的测试发射视频吸引外界和太空极客的注意。在很大程度上,蓝色起源公司一直在避免引起公众的注意,但坦白来说,其取得的成就似乎并没有它的同行——埃隆·马斯克(Elon
Musk)旗下著名太空探索公司SpaceX般耀眼。但是很明显,蓝色起源公司目前已经准备好走到台前接受公众的注目,而一场现代的、令人兴奋的太空竞赛也随之正式拉开序幕。

  蓝色起源公司在周一宣布,其New
Shepard火箭在成功发射到太空后,顺利重新返回地球着陆。尽管飞行速度高达每小时120英里,该太空火箭的着陆点离发射点却仅有4.5英尺之差。“目前妥善保存在西德克萨斯发射点的是一头最稀有的野兽——一艘使用过的火箭”,贝索斯在一份声明中说。“实现火箭完整的重新使用改变了游戏规则,我们已迫不及待加满油再次发射。”

  有什么不同?

  目前而言,马斯克的SpaceX公司主要将自身定位为火箭发射的低成本提供商,其对大型载体太空发射任务的的单次收费约为6000万美元。该公司的愿景是,当未来能够实现重复使用火箭时,利用该技术将单次发射成本降低至600万美元。在如此低的成本面前,商业太空发射行业将被永远改变。届时,面向游客、研究人员以及众多公司的太空旅行将首次成为现实。

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蓝色起源旗下火箭发射情景

  蓝色起源的成就绝对是一次壮举,但还是有几点需要说明。首先,这只是测试发射。蓝色起源公司目前尚未完成任何一次商业发射。而且,其New
Shepard火箭主要是面向太空旅游市场,其发射高度仅位于太空边缘。在这一高度,游客能在重返地球前暂时摆脱重力束缚,体验数分钟的失重感。而利用火箭将卫星送入轨道,或为空间站供应物资所需的工程技术要求要高得多。因此,同样是火箭重新着陆,两者背后的物理学要求却大不相同。

  但在这方面,SpaceX已经成功完成过火箭回收测试试验,让其更大型火箭在短暂飞行后回到发射台着陆。另外两次,SpaceX在将商业物资运送到太空后,已经十分接近让火箭在海上漂浮的回收船上着陆。但是,在蓝色起源创下这一重大里程碑之前,SpaceX在正式发射任务中还未成功完成过火箭回收。

  两位创始人敌意不断扩张

  两家公司以及它们创始人之间的敌意不断膨胀。在Twitter上,马斯克简单地向贝索斯表示祝贺后,又发布一系列消息,解释了SpaceX的太空探索是一项难度更高的工程项目的原因,并表示过去其他组织的飞行器在完成“亚轨道”飞行后也曾成功着陆。马斯克把蓝色起源称作“亚轨道”太空公司,是“兄弟,你的技术弱爆了”的委婉说法。(具体见下文)

  马斯克对于贝索斯及其蓝色起源(蓝色起源)的敌意可以理解。当贝索斯在2000年创建蓝色起源时,他已经凭借亚马逊公司的发展成为了一名超级富翁。所以,在将蓝色起源转变成一家以盈利为目的的公司方面,贝索斯没有感到任何压力。相反,贝索斯允许一支工程师团队以接近完全保密的状态下连续研发多年,虽然进展缓慢,但他持续向蓝色起源注资。在让蓝色起源成为一家太空巨头的道路上,贝索斯采取了一种更为从容不迫的策略。

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蓝色起源位于德克萨斯州的发射地点

  然而,当马斯克在2002年创建SpaceX时,他并没有像贝索斯那样充裕的资金。马斯克是PayPal的联合创始人,在将PayPal出售给eBay交易中赚得逾2亿美元,但是他需要将这些资金分配给SpaceX、特斯拉以及太阳能公司SolarCity。为了维持SpaceX的运营,马斯克必须快速将SpaceX打造成太空行业的全球化公司,与俄罗斯、中国、欧洲以及美国支持的太空发射公司竞争。这些压力差点让SpaceX在成立初期面临灭顶之灾,但是他们在快速推进技术开发上获得了额外收益。SpaceX已经成功完成了大约20项发射任务,待完成的发射订单价值几十亿美元。

  可能正是因为采取了不同的发展策略,马斯克一直对贝索斯冷嘲热讽。例如,SpaceX和蓝色起源一度就争夺美国宇航局(NASA)的发射任务大打口水仗。马斯克当时表示,尽管10年来一直投资开发,但蓝色起源还未成功开发出可靠的亚轨道航天器。如果蓝色起源在接下来5年突然开发出了符合美国宇航局人工评定标准的航天器,能够与空间站对接,SpaceX将很乐意满足他们的需求。“坦白地讲,我认为我们更有可能完成这一艰巨任务,”他表示。

  Space X和蓝色起源还在挖角员工上展开激烈竞争。 SpaceX一度设置了一个电邮过滤器,看看哪些员工收到了文字中带有“蓝色起源”的电邮。
SpaceX员工通常将蓝色起源简称为“B.O.”。马斯克还对蓝色起源试图对可重复火箭技术申请专利感到反感,这也引出了马斯克的一条经典语录:“在这一领域,任何专利申请都不能被支持,因为它基于前人过去50年的研究成果。行业内已经提出了很多方法,问题是实施它,就像造一艘火箭来实现它。”

  太空火箭事业实现巨大发展

  抛开它们的技术争论不说,SpaceX和蓝色起源为太空产业的巨大进步提供了可能。在这些新秀出现前,传统的太空公司对可重复使用的火箭几乎没有兴趣。在意识到需要这样的技术才能保持竞争力后,现在几乎所有主要太空发射公司均启动了研究项目或重新谈论可重复使用的火箭。

  两家创业公司都证明,有科幻梦想的亿万富豪在太空产业可以与财力雄厚、有数十年经验、得到政府资助的老牌厂商一争高下。之前的富豪太空爱好者,例如安德鲁•比尔(Andrew
Beal),也获得了一定成功,但从未真正成为太空发射领域的有力竞争者。现在看来,美国拥有两家世界上最有前景的太空创业公司,而且它们可能成为太空产业的领头羊,这要感谢贝索斯和马斯克。

  附:马斯克对火箭成功发射的看法,火药味十足:

  马斯克最近在Twitter上发推文,对蓝色起源成功发射火箭一事发表看法,措辞火药味十足。

  昨天,亚马逊CEO贝索斯(Jeff Bezos)宣布,他所拥有的公司蓝色起源成功发射一枚火箭,将New
Shepard亚轨道观光宇宙飞船送入了太空。火箭返回地球后可以重新使用。对于太空旅行而言,让火箭循环使用是一大进步,这样可以节省相当一部分的成本。

  贝索斯之前没有几乎没有使用过Twitter,他只有2.5万名关注者。11月24日,贝索斯刊发一则消息称:“重复使用的火箭是稀有的怪兽。控制它着陆不容易,但只要操作得当,可以看起来很容易。”

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贝索斯在火箭成功发射后发表推文庆祝

  针对蓝色起源发射火箭一事,马斯克在Twitter上发表了自己的看法。

  最开始时,马斯克在博文中赞扬贝索斯团队取得的成绩,他在24日的博文中写道:“恭喜杰夫·贝索斯和Blue
Origin团队成功让火箭垂直起飞并降落。”但随后他使用了卡通、维基百科等资料攻击Blue Origin,马斯克认为这次飞行并不是什么了不起的航天成就。

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马斯克恭喜贝索斯

  接着马斯克又发文表示:“我们有必要分清‘太空’和‘轨道’的区别。”“进入太空需要3马赫,进入地球同步转移轨道却需要30马赫。二者的能源需求也大不相同,进入太空需要9个单位的能量,进入地球同步转移轨道却需要900个单位。”他还说:“杰夫可能不知道,从2013年开始SpaceX就已经进行亚轨道飞行。2014年在水上着陆,接下来在陆上着陆。”

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马斯克解释两家火箭的不同

  根据科学家的划分,地球同步转移轨道(GTO)是指近地点在1000公里以下、远地点为地球同步轨道高度(约36000公里)的椭圆轨道。太空是指地球大气层以外的宇宙空间。

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马斯克推文

  马斯克说,蓝色起源并不是第一家让火箭返回地球并重复使用的公司。

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马斯克推文

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